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La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) constituye un importante problema de salud pública y una de las principales causas de incapacidad en todo el mundo. En España la prevalencia está directamente relacionada con la del tabaquismo, siendo actualmente cuatro veces mas frecuente en varones, pero aumentando su prevalencia en el sexo femenino.

La EPOC es un cuadro clínico caracterizado por la obstrucción crónica y progresiva del flujo aéreo en los pulmones, debido a un estrechamiento de las vías aéreas o a la disminución de la capacidad elástica pulmonar. Esto conlleva una serie de síntomas como dificultad respiratoria, tos y mayor producción de moco.

El término EPOC engloba dos procesos respiratorios, la bronquitis crónica y el enfisema pulmonar. La primera, que predomina en el 85% de los pacientes, se define por la presencia de tos y expectoración durante mas de tres meses al año, durante mas de dos años consecutivos. El enfisema pulmonar, presente en el 15% de los pacientes, se caracteriza por la dilatación y destrucción de las paredes de los alvéolos, obstruyendo el flujo aéreo y dificultando la oxigenación de la sangre. Ambas entidades están muy relacionadas, y suelen coexistir en el mismo individuo o una acaba provocando la otra. A diferencia del Asma el EPOC aparece a la edad media de la vida o más tarde y está íntimamente ligado al tabaco. El proceso inflamatorio es distinto al del asma y no se trata con glucocorticoides, siendo el tratamiento de elección los anticolinérgicos. El principal factor desencadenante es el tabaco, pero hay un 10-15% de los afectados no fumadores, estando también implicados factores ambientales, como ambientes cargados debido al uso del aire acondicionado, contaminación atmosférica o moquetas; exposición laboral a polvo de sílice; polvo de origen mineral, en fundiciones o minas; polvo de origen vegetal procedente de algodón o granos; y factores genéticos, como el déficit del enzima a-1-antitripsina, está enzima se haya de forma habitual en los pulmones y tiene como misión revertir la pérdida de elasticidad pulmonar.

La EPOC suele manifestarse en individuos de 40 a 50 años con un hábito tabáquico de 20 cigarrillos diarios durante mas de 20 años. Los primeros síntomas son tos y expectoración amarillo verdosa, de mayor intensidad por la mañana, lo que favorece las infecciones bronquiales. Al cabo de 10 o 20 años desde el inicio de la tos y expectoración aparece la diseña, que puede acompañarse de la emisión de pitidos al respirar (sibilancias). En un principio estos síntomas aparecen cuando se realizan grandes esfuerzos físicos, pero con el tiempo se manifiestan también en reposo, evolucionando hacia insuficiencia respiratoria que a su vez puede derivar en insuficiencia cardiaca, que es lo que se denomina "cor pulmonare".

A medida que se agrava la enfermedad aumenta el número de respiraciones por minuto. El enfermo al sentarse adopta una postura característica, echado hacia delante y con los brazos apoyados para poder respirar mejor. La obstrucción al flujo aéreo provoca que el aire quede atrapado en los pulmones lo que aumenta el diámetro anteroposterior del tórax.

Palabras claves:
  • BRONQUITIS CRÓNICA
  • ENFISEMA PULMONAR
  • EPOC
  • INHALADORES
  • SIBILANCIAS
  • TABACO

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