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El opio es una droga analgésica y narcótica que se extrae de la adormidera, Papaver somniferum. El opio se extrae al realizar incisiones superficiales en las cápsulas cuando todavía están verdes. Los cortes exudan un látex blanco y lechoso con un alto contenido en alcaloides. Esta savia, al secarse, se convierte en una resina cristalina de color marrón oscuro con los alcaloides ya muy concentrados. El opio contiene entre un 10 y un 20% de alcaloides, entre los que podemos citar la morfina, la codeína y la tebaína, todos ellos derivados fenantrénicos. Los analgésicos opiáceos son un grupo de fármacos: unos naturales como la morfina y otros sintéticos como el fentanilo, que actúan sobre los receptores opioides del sistema nervioso central. Son los fármacos analgésicos más potentes con los que contamos en la actualidad. El riesgo de adicción es la principal limitación de uso de estos analgésicos, por ello, suelen reservarse para tratamientos de corta duración en dolor muy agudo o esencialmente para aliviar el dolor en pacientes terminales. Existen cuatro tipos de receptores, aunque son tres los que presentan actividad farmacológica en relación con el dolor. Según la interacción de los opiáceos con los receptores los podemos clasificar en: 1. Agonistas puros tipo morfina: fentanilo, morfina y la metadona. 2. Agonistas parciales: buprenorfina. 3. Agonistas-antagonistas: pentazocina, nalorfina. 4. Antagonistas puros: naloxona y naltrexona. Todos los analgésicos del primer grupo son altamente adictivos. Presentan, además de su acción analgésica, una importante acción euforizante. Los analgésicos opiáceos además de utilizarse para calmar el dolor se usan en anestesia. Estos fármacos pueden encontrarse en la farmacia en forma de parches transdérmicos de buprenorfina o de fentanilo. Esta vía de administración supuso un avance terapéutico significativo, por permitir prolongar la acción farmacológica durante varias horas, y ser practico en pacientes con un grado importante de sedación, al no tener que tragar pastilla alguna. Otra innovación más reciente y con el objetivo contrario (tratar de forma rápida las crisis de dolor puntuales) son los comprimidos de fentanilo para chupar o sublinguales de acción inmediata.
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